Vliegende paarden, groene marsmannetjes, en vierkante cirkels. Hoe ons brein betekenis kan combineren.

maandag 17 juni 2024, 10:30
Promovendus
R.P. Sommers
Promotor(s)
prof. dr. P. Hagoort
Copromotor(s)
dr. M.S. Nieuwland
Locatie
Aula

"Zag je die grote man met het kleine hondje?" We vinden het heel normaal om woorden te combineren om dingen te beschrijven in onze omgeving. Stiekem is dit bijzonder knap van ons brein. Het vergt een flexibiliteit en creativiteit die onze kunstmatige taalmodellen – hoe knap ook - nog steeds niet lijken te hebben ontwikkeld. Nog bijzonderder is dat we over de grenzen van zinnen heen steeds meer informatie kunnen combineren. Denk bijvoorbeeld aan alles wat je over Harry Potter te weten komt bij het lezen van zijn boekenreeks. Om dit te kunnen doen, moeten we kunnen terugverwijzen naar een persoon in een eerdere zin.
In mijn proefschrift onderzocht ik dit fenomeen. Dit deed ik met behulp van EEG en MEG, twee methoden om de hersenactiviteit van proefpersonen te meten terwijl ze aan het lezen zijn. Zo vond ik onder andere dat het frontoparietale netwerk actief wordt tijdens het lezen van nieuwe verwijswoorden (vergeleken met verwijswoorden die terugverwijzen naar eerder genoemde personen). Het frontoparietale netwerk is vaak geassocieerd met het werkgeheugen, waarin we flexibel informatie kunnen manipuleren.
Daarnaast heb ik inzichten uit de neurobiologie gebruikt om een computationeel taalmodel te programmeren die zelf complexe verwijsobjecten bouwt door woorden samen te bundelen.

Rowan Sommers werd geboren in Uden, Nederland, in 1989. Hij ging naar Gymnasium Bernrode in Heeswijk-Dinther. Hij behaalde zijn bachelordiploma's Psychologie en Filosofie aan de Radboud Universiteit Nijmegen, en zijn masterdiploma's Cognitieve Neurowetenschappen (cum laude) en Filosofie (cum laude), eveneens aan de Radboud Universiteit Nijmegen. Zijn promotieonderzoek vond plaats bij het Max Planck Instituut voor Psycholinguïstiek en het Donders Instituut voor Hersenen, Cognitie en Gedrag. Momenteel is hij postdoctoraal onderzoeker aan het Instituut voor Cognitieve Wetenschappen in Osnabrück.